El ciclón tropical Narelle se aproxima al noreste de la costa autraliana. Foto tomads de Perth Weather LiveUn ciclón tropical al noroeste de la costa australiana, que se intensificaba el viernes, interrumpió un quinto del comercio mundial de mineral de hierro y redujo los suministros locales de gas natural y petróleo.

El ciclón Narelle pasó a la categoría 4, a un escalón de la categoría 5, la más severa. Esto significa que las ráfagas de viento podrían alcanzar los 250 kilómetros por hora para el sábado a medida que la tormenta se acerca a tierra, según la Oficina Australiana de Meteorología.

Los precios internacionales del mineral de hierro, que se usa para fabricar acero, han subido desde antes del inicio de la temporada de ciclones en Australia, que suele correr desde noviembre hasta abril, en parte debido a preocupaciones sobre demoras en los embarques.

Narelle es el primer ciclón de la temporada 2012-2013.

La mayor parte del mineral de hierro es comprado por siderúrgicas chinas, aunque acereras en Japón y Corea del Sur también son compradoras importantes.

Casi todo el mineral de hierro de Australia es extraído en el extremo occidental del país, una extensión poco poblada cuatro veces el tamaño de estado de Texas servida sólo por unos pocos puertos.

Rio Tinto, que es la segunda mayor productora de mineral de hierro del mundo y posee el 20 por ciento de su mercado mundial, suspendió el jueves la carga de buques en los puertos de Dampier y Cape Lambert. La extracción del mineral, que se lleva a cabo a cientos de kilómetros de la costa, no fue afectada, según la compañía.

Alrededor de 200 kilómetros al norte del trayecto de la tormenta, las terminales de embarque marino de Port Hedland siguieron operando. Port Hedland es usado por BHP Billiton, Fortescue y Atlas Iron para suministrar otro 20 por ciento del mercado mundial.

Narelle no alcanzaría tierra, aunque las autoridades advirtieron a la población de localidades costeras que las condiciones no dejarán de ser extremadamente peligrosas.

A las 0200 GMT, Narelle estaba a unos 500 kilómetros del pueblo costero de Karratha, un centro de servicios petroleros y mineros usado por Woodside Petroleum, Apache Corp, CITIC Pacific, Rio Tinto, Shell y otros.

Woodside, Apache y BHP Billiton están desconectando buques de producción petrolera de yacimientos marítimos que contribuyen alrededor de un tercio de la producción de crudo de Australia de 390.000 barriles por día.

Apache dijo que había interrumpido la producción de sus yacimientos Stag y Van Gogh hasta que haya pasado el ciclón.

reuters